Wednesday, January 2, 2019

ITALIANS IN VENEZUELA

We are in 2019 and I want to dedicate this month issue of my "Researchomnia" to two relatives I have in Venezuela and that I remember making my life happy since the distant 1959: Gloria & Susy. In those year we were 3 kids playing together every weekend Draughts, Chess, Chinese checkers, Chopsticks, Battleships and many other games that left a nice memory in my childhood. Later circumstances divided us and we had our personal life with different studies, works, marriages, etc...but every time we got in contact some "special" brotherly feeling arose between us.

For example, I remember that in my twenties I was always complaining that in Venezuela the political-economical-social situation was going to deteriorate and a lot of people smiled at me thinking that I was half-crazy or something similar...but Gloria & Susy always showed respect toward me and my ideas.



I pinpointed in those years that I was going to left the country (that in those years was enjoying the petro-boom after the 1973 oil crisis and was called the "Venezuela saudita" because of the richness created by the oil revenues) and move back to Italy, the country were I was born. My father was one of the 300,000 Italians who moved to the oil-rich Venezuela after WW2 devastated Italy. As a consequence I was brought to Caracas since child and -while doing between Italy and Venezuela my primary and secondary schoolyears- I was seeing & understanding (as an Italian in Venezuela) the differences between the two countries

Let me explain better in more detail.

Italy in those decades was a country that had a population with similar ethnic characteristics, the same language and religion but that historically has been divided in small political entities since the Middle Ages (because the Popes wanted to have his own state in central Italy and until the XIX century, when they started to lose power in Europe, they did not allow a unified Italy). Venezuela had one fundamental difference with Italy: it was the typical Latin-American country were nearly all the rich were Whites (mostly descendants from the Spanish colonists) while the majority of local population was poor and made of Blacks, Indians, Mulattos & mixed-race people (and sadly a huge amount of them -may be more than one third- was extremely poor).

When the Italians started to move to Venezuela mainly in the 1950s, they did it together with hundreds of thousands of Spanish, Portuguese and other Europeans. They found a country of just 6 million Venezuelans and many of them soon started to enrich with the development of the country. Most of these local Venezuelans were uneducated and poor, but with the improvements created partially by the European emigrants came also the betterment of all the Venezuela society. And came also the social ideals of equality that characterized the European society since the French revolution.

Venezuela had also a special characteristic, according to some historians and researchers (please read -for example and if interested- "The Whitening Project in Venezuela, ca.1810-1950 " by A.Alvarez https://etd.library.vanderbilt.edu/available/etd-12072016-162442/unrestricted/Alvarez.pdf): in the XIX century it was a country a bit similar to Haiti where the whites were "wiped out" by the non-whites (mostly Blacks) . I mean that after the white-ruled independence period, when Bolivar (a Vasque descendant) seemed to have created a country that would be at the level of the United States, the mixed-race "llaneros" of Paez took control of the country and in some cases killed the Spanish-descendants white population of Venezuela (as formerly did Boves and his bloody "llaneros" in 1814: https://www.aporrea.org/internacionales/a96542.html). The result was a political anarchy that practically reduced Venezuela to a very low level of development. The only luck for Venezuela was that the massacre of Whites was not full & complete like in Haiti (that is now the poorest country in the Caribbean) and so in the early XX century the country started to return to the civilized levels reached during Bolivar leadership.

But this "special" characteristic of Venezuela started to show up again in the late XX century: I remember to have personally experienced the "hostile feeling" of the majority of mixed-race Venezuelans against the million of Europeans immigrated in the 1950s (and who had enriched in the oil rich country while in many cases were controlling the economy, mainly in the industrial and service areas). It was a bit like a time-bomb waiting to explode: only the local Venezuelans who were Whites accepted the integration of the Europeans, but for the mixed-race people the rejection was growing year after year (in 2013 the Washington Post wrote that "Venezuela was the most racist country in America": please read http://elestimulo.com/climax/la-venezuela-multicultural-aun-esconde-racismo/). And it was aggravated by the growing corruption of the rich people (nearly all white, as said before) of Venezuela

Anyway, I want to pinpoint that I disagree with the theory that Venezuela has "real" racism (of Whites and/or non-Whites). I think it is a country where the economical situation between rich Whites and poor mixed-race people is used as an excuse for political reasons. In Venezuela Blacks can reach top levels in the society without a lot of difficulties (while this has not happened in the USA -for example- until the 1970s). Furthermore, I personally know many "mulatto" and "mestizo" friends who enjoyed top socio-economical positions in Caracas, and in some cases were happily married with White women. Of course some problems and difficulties between people of different races & ethnicity existed in Venezuela, but were similar -more or less- to the ones experienced by a dark haired southern Italian living in blonde haired north France or Holland, to give an example.

However the Italians in Venezuela -going back to our initial topic- soon reached top economical positions in Venezuela and I myself enjoyed some of this situation thanks also to my father who become a vice-president of one of the best banks in Caracas. But when I started to study in the Universidad Central de Venezuela (UCV) for "Administracion y Contaduria", I found myself in a place practically dominated by leftist organizations. After the first months there, I was continuously contacted for possible enrollment in some of the many "revolutionary" movements that existed in this 'Ateneum'. I always refused any inscription, but I had a love flirt -during those months- with a girl who was the daughter of the secretary of the Venezuela Communist Party. She opened to me the door of the inner circle of this organization (that was weak in those years) and so with her I participated in some of their political reunions, where I did a bit of friendship with their leader Gustavo Machado and some former guerrilla militants.

I remember that some of them usually discussed about how to get political control of the country: the guerrilla movement seemed at a loss in the 1970s, but they pinpointed that they could win the vote (in normal elections) of the masses made of poor Venezuelans if the could find the leader able to do this achievement. They argued that the instructional levels of the poor citizens were improving after years of alphabetization and so they could be instructed to vote for themselves against the parties of the "capitalists" (like AD & Copei); and they noted also that the rich class of Venezuelans were falling more and more in a corruption process, that was creating a gap of confidence in the society and alienating the poor mixed-race people against the minority of rich "capitalist" Whites.

Sincerely, I had to accept that something of their "plan" was effectively going on, when I saw the corruption of president Carlos Andres Perez who was considered the richest man in South America with his powerful "12 apostles" & related families (the Mendoza, the Boulton, the Cisneros, the Pocaterra, etc..) supporting him. The first clear evidence came in 1989 with the "Caracazo", followed in 1992 by the "golpe" of Chavez (a Barinas "llanero", who was the perfect leader "dreamed" in the 1970s by the Venezuelan communists).

Chavez was a typical mixed-race Venezuelan born in Barinas plains and so he was a "llanero", who seemed the heir of the Paez "llaneros": he has damaged Venezuela development in a similar way to what happened after the Bolivar era. As of 2018 nearly 3 million Venezuelans have moved out of the country -with the economy dangerously shrinking- since he become president in 1999 (I still remember the smile of those who looked at me as if I were an half-crazy doomsayer, when I predicted all this disaster thanks to my 1970s "contacts" in the UCV's communist party)........and what is more worrisome is that the International Monetary Fund has predicted a monster-inflation in Venezuela of nearly ten million percent by the end of 2019! Now in January 2019 is at an astonishing 1300,000 percent: imagine that the 300,000 percent was the inflation in 1930 Germany that opened the doors to Nazism! That means that nobody knows what can happen in Venezuela.....

An anti-Chavez march in 2004 eastern Caracas
Anyway, let's hope that something good can appear on the horizon of the beautiful country that is Venezuela....and so the remaining community of the Italians in Venezuela can enjoy again something of the wonderful 1950s/1960/1970s.

These decades were a period when Caracas was like the Abu Dhabi of today and the country was nicknamed the "Venezuela saudita" (please read my 1981 essay http://researchomnia.blogspot.com/2012/02/estudio-sobre-los-aspectos-etnico.html, done for the "Universita di Genova"). It was the country judged rich & famous in Miami, where the Venezuelan tourists were nicknamed "..'ta barato, dame dos" (meaning that they bought everything two times, because they were very rich and everything seemed to them to be "cheap")

The following are excerpts written by me on the Spanish Wikipedia inside the article "Italianos en Venezuela" (if interested the reader can see the reduced English version here: https://en.wikipedia.org/wiki/Italo-Venezuelans):

ITALIANS IN VENEZUELA (Inmigración italiana en Venezuela)

La inmigración italiana en Venezuela es muy destacada y sobresaliente en este país sudamericano. Se compone de ciudadanos venezolanos con progenitores o antepasados venidos de Italia, así como de ciudadanos italianos con la residencia en el país suramericano. El término italo-venezolano está muy extendido y se refiere a alguien nacido en Italia con residencia o nacionalización en Venezuela, como también a alguien nacido en Venezuela con algún antepasado italiano.

Historia

La presencia de italianos en Venezuela se remonta al navegante genovés Cristobal Colón que desembarcó en Macuro en 1498, seguido del explorador Américo Vespucio (1499) y del marino Giacomo Castiglione (hispanizado cual "Santiago Castellón") fundador de Nueva Cádiz en la Isla de Cubagua en 1500 (asentamiento creado para la explotación de las perlas). Francisco de Graterol, nacido hacia 1517, escribano de Venecia, forma parte de los 600 colonos de la expedición del alemán Jorge von Spira, alto funcionario de la casa Welser, que desembarca en Santa Ana de Coro, el 6 de febrero de 1535. Tiempo después viaja con el segoviano Juan de Villegas para fundar a Barquisimeto y se establece en El Tocuyo donde ejerce cargos importantes de gobierno local. Entre los años 1544-1553, vivió en la población de El Tocuyo, el florentino Galeotto Cei, que años después publicó "Viaggio e Relazione delle Indie 1539-1553", y aquí, se hace mención por primera vez, de la palabra hallaca, en italiano florentino "ayacca".

En la época colonial solamente algunos centenares de italianos (como Filippo Salvatore Gilii, José Cristóbal Roscio, Francisco Isnardi) llegaron a Venezuela con un leve incremento durante la guerra de independencia, entre los que se incluyen el corsario Giovanni Bianchi, el coronel Agostino Codazzi, Constante Ferrari, Gaetano Cestari, y el general Carlos Luis Castelli.

Varios italianos dedicaron sus vidas por la independencia de Venezuela en los campos de batalla, como Luigi Santinelli (de Napoli), Bartolomeo Chaves Gandulfo (de Genova), Carlo Cavalli y Cristòbal Pallavicini (del norte de Italia). Algunos murieron: Antonio Pareto, probablemente el primer italiano en sacrificar su vida por la independencia de Venezuela (junto al Dr. Antonio Nicolás Briceño formuló y actuó un plan para liberar a Venezuela en 1813); Teniente Coronel Passoni, luchó al lado de Bolívar y murió en batalla el 16 de febrero de 1818 (fue el edificador del Fuerte Brión); Manfredo Berzolani, fusilado por el ejército español en Valencia el 10 de junio de 1818; Gaetano Cestari, nombrado en 1818 teniente coronel ayudante general en Angostura, murió en combate en la campaña del Sur; el Capitán Mayor Perrego, muerto en la batalla de La Gamarra, el 27 de marzo de 1819 (su nombre fue celebrado por el mismo Simón Bolívar).

El jurista y diputado Juan Germán Roscio fue el redactor de la primera constitución republicana de la América Hispana promulgada en Caracas el 21 de diciembre de 1811. Roscio es considerado un precursor de la defensa de los derechos civiles y la lucha contra la discriminación en Venezuela y toda América, por su defensa de la madre mestiza (Paula María Nieves, nativa de La Victoria).

En 1841 el general Castelli viajó a Italia y trató de hacer llegar a Venezuela un barco con unos 300 italianos, que desafortunadamente se hundió en el Mediterráneo apenas salido del puerto de Livorno (Toscana). Aunque la mayoría de estos italianos renunció a completar el viaje hacia La Guaira, uno de ellos de nombre Domenico Milano logró realizar el viaje y llegó a Caracas en 1843. Milano (que era un ingeniero agrónomo) fundó los primeros "estudios agronómicos superiores" de Venezuela con el establecimiento de la Escuela Normal de Agricultura (actual Facultad de Agronomía de la Universidad Central de Venezuela) por la Diputación Provincial de Caracas el 9 de diciembre de 1843.

Otros italianos destacados hasta finales del siglo XIX serían Giovanni Battista Dalla Costa (quien siendo gobernador de Guayana erige en Angostura la primera estatua del Libertador Simón Bolívar el 28 de octubre de 1869) y el general Nicolás Rolando, caudillo militar y político. Cuando se unifica el Reino de Italia el 18 de febrero de 1861 y Venezuela se encuentra bajo la dictadura del general José Antonio Páez (1861-1863), ambos gobiernos suscribieron el denominado "Tratado de Amistad, Comercio y Navegación", firmado en Madrid el 19 de junio de 1861, con Ratificación Ejecutiva del 6 de agosto de 1862 y Canje de las Ratificaciones en París, el 20 de septiembre de 1862

En 1874 el presidente Antonio Guzmán Blanco compra gran parte de la Hacienda Araira con la finalidad de crear una colonia agrícola con inmigrantes franceses. El 21 de septiembre de ese año, mediante decreto, creó la Colonia Bolívar. Los primeros en asentarse en el lugar fueron quince familias francesas: los Clement, los Olivier, los Penau, entre otros. No todos permanecieron mucho tiempo en el lugar. Tres años más tarde, el 17 de febrero de 1877 llega al puerto de La Guaira el barco Il Veloce con sesenta y cuatro familias de origen italiano, específicamente de la provincia de Belluno. Esas familias se asentarán en la Colonia Bolívar. Entre ellos están: los Begnosi, Bertorelli, Blondi, Brignole, los Dall' Ó (Daló), Dal Magro, De Lion, Fregona, Livinalli, Melcior (Melchor), Pittol, Pellin, Possamai, Sandon, Sponga, Sumabila, Zanella, entre otros.

En el año 1882, José María González, gobernador de la Colonia Bolívar, gestionó para que estas familias, que estaban dispersas en distintos lugares del distrito, se establecieran en dicha colonia. El Gobierno nacional entonces, deslindó parcelas a las familias italianas en la Colonia Bolívar, en donde fundaron el pueblo de Araira.

El censo venezolano de 1891 registró 3030 inmigrados procedentes del Reino de Italia, es decir, poco más del 6% del total de la población extranjera en Venezuela. Muchos de estos italianos (que reclamaban deudas del dictador Cipriano Castro) sufrieron persecuciones en ocasión del Bloqueo naval a Venezuela de 1902-1903 hecho por Italia junto a Inglaterra y Alemania, pero con Juan Vicente Gómez en 1908 la situación se normalizó.

A principios del siglo XX varios miles de italianos emigraron a Venezuela, consiguiendo buenas condiciones de trabajo, aunque la comunidad siguió siendo relativamente pequeña.​ Pero en los años 1950 el presidente Marcos Pérez Jiménez promovió la inmigración europea, y así más de 300 000 italianos llegaron a Venezuela representando para la época más del 7% de la población venezolana. Cabe destacar la presencia de muchos italianos en 1952 en la creación de la Colonia agrícola de Turén, la más ambiciosa experiencia de este tipo jamás realizada en un país caribeño.

Los italianos en el censo nacional de 1961 eran la Comunidad Europea más grande de Venezuela (delante de la española y portuguesa). En 1976 la Dirección de Estadísticas de Venezuela declaró que había 210.350 residentes italianos y 25.858 italianos "naturalizados" (o sea que habían obtenido la ciudadanía venezolana).

La escritora Marisa Vannini calculaba que en los años ochenta los ítalo-venezolanos eran casi 400.000, incluyendo (además de los italianos emigrados de Italia) más de 120.000 descendientes de la segunda generación, lo que representaba el 3% de la población. Actualmente la lengua italiana en Venezuela está influenciando con algunos modismos y palabras prestadas al español venezolano y está experimentando un renacimiento notable entre los ítalo-venezolanos de la segunda y tercera generación.

Santander Laya-Garrido estimaba que los venezolanos con por lo menos un abuelo italiano pueden ser casi un millón al principio del siglo XXI (como el presidente de Venezuela Raúl Leoni, cuyo abuelo era un refugiado italiano masón del siglo XIX). El embajador de Italia en Venezuela en 2010 estimaba que un 5% a 6% de la población venezolana actual tiene un origen italiano,​ aunque algunos estudiosos calculan que se alcanza el 10% si se incluyen todos los descendientes de italianos desde los tiempos de Cristoforo Colombo (cuando varios italianos —para evitar la prohibición española de no autorizar la llegada al Nuevo Mundo a los no nacidos en la península ibérica— llegaron ilegalmente cambiándose el apellido en forma hispanizada y omitiendo el lugar de nacimiento).

​ El Transatlantico italiano "Franca "C" trajo muchos italianos -como yo y mis padres- desde Italia al puerto de La Guaira en los años cincuenta (the Italian "Franca C" transported in the 1950s many Italians -like me & my family- to La Guaira from Italy)
Actividades principales

Inicialmente la agricultura era una de las actividades principales de la comunidad italiana en Venezuela. En los años cincuenta muchas familias italianas se mudaron de áreas pobres de la península a comunidades agrícolas venezolanas, como la "Colonia Turén" del estado Portuguesa. La inmigración italiana fue un factor decisivo en la modernización de la producción (industrial y agropecuaria) y en las actividades comerciales en áreas urbanas y rurales venezolanas, como también en la mejoría del nivel de vida.

Pero la mayoría de los italianos se concentró en actividades comerciales, industriales y de servicios terciarios en la segunda mitad del siglo XX. En estos sectores los italianos alcanzaron lugares de predominio en la economía venezolana.


Los principales periódicos italianos son "Il Corriere di Caracas​" y "La Voce D'Italia",​ publicados en Caracas. La principal institución educativa es la escuela "Agustin Codazzi" de Caracas (con cursos desde la primaria hasta el bachillerato italiano).

Desde 2002, el gobierno italiano se ha hecho promotor de una provisión legislativa para hacer obligatorio el estudio del idioma italiano, como segunda lengua (extranjera) en las escuelas secundarias públicas de Venezuela.

Tambien en el deporte los italianos obtuvieron resultados importantes, como en el futbol donde Mino D'Ambrosio fue responsable con el hermano Pompeo de la época de oro del Deportivo Italia. En efecto el principal equipo de fútbol de los italo-venezolanos es el Deportivo Italia, con sede en Caracas, que alcanzó en la llamada "Era D'Ambrosio" renombre mundial al ganar varios campeonatos nacionales y participar en la Copa Libertadores en los años sesenta y setenta (consiguiendo el famoso "Pequeño Maracanazo").

Los italo-venezolanos han obtenido significantes resultados en la sociedad contemporánea de Venezuela. La embajada italiana calcula que en el año 2002 casi 1/3 de las industrias venezolanas, no relacionadas con la actividad petrolera, eran de propiedad y/o administradas por los italo-venezolanos directamente o indirectamente.​ Por ejemplo, una de las áreas de la sociedad venezolana que ha sido mayormente influenciada por los italianos es la de la gastronomía, con su industria alimentaria relacionada. En efecto el consumo de pasta en Venezuela es segundo en el mundo solamente al de la misma Italia:​ los espaguetis son considerados un plato fundamental en la dieta de los venezolanos.

Otro sector de la economía donde los italianos privilegiaron fue la industria del calzado, especialmente en el área metropolitana de Caracas. Entre los años 1950 y 1970 se produjo en Venezuela un auge espontáneo de la industrialización y muchos de los grandes talleres de producción fundados por los inmigrantes se convirtieron con el paso del tiempo en fábricas e industrias de distribución masiva. Entre ellas se encontraba el área del calzado, un negocio que fue dominado hasta en un 70% por los inmigrantes italianos en este país.

En la comunidad italiana —actualmente una de las más importantes de Venezuela— hay Presidentes de la República (como Jaime Lusinchi y Raúl Leoni), empresarios (como Giacomo Clerico y el ing. Enrique Delfino Arriens, que con su "Constructora Delpre" ha levantado en Caracas los más altos rascacielos de Sudamérica (Parque Central), empresarios (como Pompeo D'Ambrosio, Tito Abbo y Eddo Polesel), deportistas (como Johnny Cecotto, Gabriel Cichero, Francisco Cervelli, Giovanni Savarese), artistas (como Renny Ottolina, Aldo Donà, Yordano y Franco De Vita), modelos internacionales (como Daniela Di Giacomo y Viviana Gibelli), escritores como Vicente Gerbasi y Edoardo Crema; ingenieros navales como Mario Masciulli, pintores como Emilio Boggio y Nedo Mion Ferrario, periodistas como Antonio Pasquali y Margarita D'Amico; científicos como (Luis Razetti, Augusto Bonazzi, Fernando Giuliani) y muchas otras personalidades. Cabe destacar que habían doce parlamentarios de origen italiano en el Congreso de Venezuela en 2001.

Los italianos censados por el consulado en Venezuela son alrededor de 130.000 en el 2008, lo que sigue colocando a Venezuela como el país con la tercera comunidad italiana en toda América Latina luego de Argentina y Brasil. A pesar de los problemas económicos y sociales del país que afectan también la colonia, esta sigue siendo una presencia importante y recibe mucho apoyo del Consulado General en Caracas con la acción de Giovanni Davoli, cónsul desde 2009.

En las áreas metropolitanas de Caracas, Valencia y Maracay se concentra la mayoría de los italianos llegados después de la Segunda Guerra Mundial. En efecto actualmente la principal comunidad de italianos​ en Venezuela es la de Caracas, que cuenta como principales puntos de congregación la "Iglesia de Pompei" en la Alta Florida, la "Casa de Italia" con la Plaza Italia (especialmente en la segunda mitad del siglo XX) y ahora el "Centro Italo-Venezolano".